Cette histoire fait partie de notre aperçu d'été, une collection de fonctionnalités, de guides et de critiques pour vous aider à naviguer dans les mois les plus chauds à venir.
Sur le papier, la 5G fera tomber votre mâchoire. Ses vitesses les plus élevées battent la plupart des connexions haut débit à domicile par des ordres de grandeur. Avec elle, les vidéos YouTube se chargent en un clin d'œil, des saisons entières de téléchargement de télévision en quelques secondes. Cependant, la réponse à une question simple est plus cruciale que toute anecdote ou référence: comment cette technologie changera-t-elle ma façon de vivre?

Après avoir passé du temps à surfer sur les ondes futuristes de la 5G en fredonnant de battage médiatique, je peux vous dire en toute connaissance de cause: ce ne sera probablement pas le cas. Au moins pas encore.

Officiellement, dans sa définition la plus large, la 5G est synonyme de sans fil cellulaire de cinquième génération. C'est le successeur de la 4G et un cousin de LTE. Les nouveaux téléphones le prendront en charge et les anciens ne le seront pas. Pour les spécialistes du marketing, la 5G est synonyme de vitesse. Mais sous le capot, la 5G est une chimère numérique – un mariage de deux moyens technologiques différents adaptés à une fin similaire.

Une moitié, familièrement connue sous le nom de «sous-6», recouvre rapidement la nation. En grande partie une mise à niveau logicielle, cette saveur de la 5G fonctionne sur les mêmes ondes générales que votre téléphone utilise actuellement et partage les mêmes caractéristiques générales, se répandant loin des tours hautes et éloignées qui se combinent pour couvrir une grande surface.

L'autre moitié, souvent appelée «onde millimétrique», est le morceau sexy. Utilisant des ondes hertziennes à très haute fréquence jamais utilisées auparavant par les appareils mobiles, il offre des vitesses de cloquage de 1 000 mégabits par seconde ou plus. Mais cela présente des inconvénients importants: ces vagues ne voyagent pas loin et sont facilement bloquées par les murs, les bus et les arbres; et pour l'instant, ils ne sont pompés que par de petites antennes noires au-dessus des réverbères dans une poignée de villes à travers le pays.

Lorsque la 3G et la 4G ont été déployées, elles ont été une révélation car elles offraient l'accès à quelque chose que les connexions par câble avaient créé des années auparavant: un Internet conçu pour le haut débit. En 2020, la 5G pousse à une vitesse sans précédent, la charrette mène donc le cheval. Lorsque j'ai démarré mon téléphone 5G, j'ai étalonné avec enthousiasme sa vitesse, téléchargé quelques gros fichiers … puis j'ai fait ma journée alors que les vitesses plus rapides fredonnaient imperceptiblement en arrière-plan. L'onde millimétrique, qui contient presque tout le punch important de la 5G, ressemble beaucoup plus au Wi-Fi que les réseaux «mobiles» universels auxquels nous sommes habitués. Ils agissent comme une série d'îles à grande vitesse que vous devez rechercher et trouver des raisons de vous y tenir.

Pendant mon temps à tester la 5G autour de New York – principalement avec un Samsung Galaxy Note 10+ sur le réseau AT&T – mon expérience était presque entièrement avec le sous-6, comme vos premiers essais avec la 5G le seront aussi. Ce test initial a révélé que la 5G est toujours impressionnante… sinon altérante ou cohérente.

Ma randonnée quotidienne à la maison, du centre de Manhattan au côté ouest de la rivière Hudson, se faufile au cœur des têtes de pont d'une 5G à New York. Avec mes yeux collés à l'icône de signal sur la barre d'état de mon téléphone (avec certes peu de considération pour ma propre sécurité), j'attraperais le scintillement du signal entre 5G et LTE une douzaine de fois ou plus. Lors de voyages en utilisant mon téléphone comme un être humain normal – lire Twitter, consulter Instagram, diffuser de la musique, regarder la vidéo YouTube occasionnelle – je n'ai jamais remarqué de changement de performance comme je le fais lorsque, dans le bus pour rentrer le long des zones rurales jusqu'à mon maison des parents dans le nord de l'État de New York, je détecte instantanément le ralentissement occasionnel des temps de chargement 3G et le soulagement du retour au LTE.

J'ai remarqué la 5G le plus souvent lorsque j'exécutais explicitement les chiffres: me tenir au coin de la 5e Avenue et de la 28e rue dans l'agitation de Manhattan, tenir deux téléphones à titre de comparaison et regarder une vidéo Netflix se charger légèrement plus rapidement sur le réseau futuriste. Les mesures quantitatives étaient plus définitives: exécuter sept tests de vitesse d'affilée tout en étant assis dans le tunnel Lincoln ou en marchant le long du bord de la rivière Hudson, l'avantage de la 5G s'est clairement illustré dans les chiffres. Mais en dehors des cas d'utilisation comme le téléchargement de discographies entières, plusieurs saisons d'une série télévisée ou des jeux mobiles haute définition (qui démoliront absolument votre limite de données si vous en avez un), la différence entre 20 mégabits de vitesse de téléchargement et 200 c'est comme la différence entre une Porsche 911 et une V12 Ferrari. L'un est plus rapide que l'autre, mais la plupart des gens le remarqueraient.

Je peux imaginer un avenir où ce n'est plus vrai – tout comme les opérateurs et les entreprises technologiques. C'est un monde où les aéroports et les arrêts de bus sont couverts d'ondes radio millimétriques bien sûr, et vous pouvez rechercher un hotspot pour télécharger quatre gigaoctets de vidéo avant de décoller, ou diffuser des jeux vidéo 4K de qualité PC sur votre téléphone via un service comme Google Stadia ou Microsoft Project xCloud. Ou, en regardant encore plus loin, en chargeant un téraoctet d'applications de réalité augmentée sur vos iGlasses. Mais nous n'y sommes pas encore. Et l'arrivée de la 5G robuste ne nous y amène pas; cela ouvre la voie.

Alors que le potentiel de la 5G est indéniable, la situation de couverture actuelle laisse un peu à désirer. Parfois, votre connexion sera juste médiocre.

En attendant, la 5G se recharge. Le nouveau produit phare de Samsung, le S20, fait partie de la première gamme de téléphones à prendre en charge les deux versions de la technologie par défaut (les combinés précédents se concentraient sur l'un ou l'autre et coûtaient une prime pour le privilège). Il y a de fortes chances que les prochains iPhones d'Apple le fassent également. Les opérateurs commencent à déployer des plans de données 5G en utilisant une variété de stratégies, allant de l'accès gratuit à la 5G sur les plans illimités existants à l'offre à une prime mensuelle. Tous, bien sûr, sont conçus en partie pour vous attirer hors de tout plan particulièrement abordable dans lequel vous avez peut-être trouvé des droits acquis.

Mon conseil en attendant? Résistez à la tentation de la 5G, dans la mesure où vous n'avez aucune utilité particulière à l'esprit. Ses avantages les plus impressionnants sont, pour l'instant, rares. Une fois que les ondes millimétriques ultra-rapides couvriront les espaces publics et que les plafonds de données se gonfleront pour permettre des fichiers monstrueux, le calcul changera assurément. Pour l'instant, cependant, la 5G est une fabuleuse fondation qui attend toujours que la maison soit construite sur le dessus.
Une version de cette histoire est apparue à l'origine dans un numéro imprimé de Gear Patrol Magazine. Abonnez-vous dès aujourd'hui.